Actionscript XML

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¿Por qué contenido dinámico?

La World Wide Web ha cambiado mucho en los últimos dos o tres años. Los fundamentos siguen siendo los mismos: un usuario pide páginas a un sitio web desde su navegador o browser, lee, mira o interactúa con la página y esto lleva a una nueva petición al mismo u otro servidor.

En lo que ha cambiado, no obstante, es en la presentación. Hace tres años, la mayoría de las conexiones se hacían con módem de 33.6 Kbaudios. Para satisfacer este público, las páginas web contenían HTML e imágenes. Había Flash y Shockwave, pero se utilizaba fundamentalmente para crear animaciones o películas estáticas, como publicidad o como diseño experimental. No era algo que la gran mayoría de internautas viese habitualmente.

Hoy día, en cambio, las conexiones de alta velocidad proliferan, y tanto los browsers como el propio Flash han mejorado mucho su capacidad. De ahí que ya sea mucho más habitual ver, por ejemplo, banners creados en Flash, intros más o menos interactivas (y mucho menos tediosas que las de hace unos años), e incluso sitios web en los que una gran parte de la interfaz con el usuario está compuesta por una película Flash.

La gran desventaja de Flash, para los diseñadores con poca experiencia como programadores, es que las películas de Flash son estáticas. Estáticas en el sentido de que, una vez creadas y exportadas desde la aplicación, el SWF no cambia. Cualquier modificación en el contenido obliga a crearlo en la aplicación de Macromedia, reexportar y subir al sitio web. Obviamente, esta forma de trabajar no favorece hacer muchos cambios y por tanto, Flash se sigue utilizando casi exclusivamente para mostrar animaciones llamativas.

Sin embargo, con Flash 5 y ahora especialmente con Flash MX, esto no tiene por qué ser así. Flash es una tecnología más que madura ya, y con el conocimiento necesario se puede utilizar para mucho más que simplemente llamar la atención. Flash puede comunicarse con el exterior mediante el protocolo HTTP, puede recibir y enviar datos XML y puede incluso hacer una conexión a un puerto determinado utilizando sockets XML.

Añadamos a esto las posibilidades que ofrece ActionScript para crear interactividad avanzada durante la ejecución de la película, y los nuevos componentes UI que Macromedia distribuye con Flash MX, y tenemos una herramienta que en muchos aspectos puede utilizarse como interfaz en un sitio web, sustituyendo al clásico HTML. Podemos realizar foros de discusión con Flash, aplicaciones de chat, o sitios de contenido utilizando Flash como la capa de presentación al usuario.

¿Por qué Flash?

Flash tiene muchas ventajas y unos cuantos inconvenientes también. Respecto al HTML estándar, las ventajas de Flash son evidentes:

  1. Aspecto gráfico muy superior
  2. Posibilidad de integrar sonido de forma sencilla
  3. Animaciones fluidas
  4. Compatibilidad total entre plataformas, a través del plugin de Macromedia Flash.
  5. Interactividad con el usuario casi ilimitada, posibilidad de hacer aplicaciones creativas, llamativas.

Las desventajas, por otro lado, son:

  1. No compatibilidad con el 100% de los usuarios. No todos tienen instalado el último plugin de Flash o no pueden hacerlo. En conexiones muy lentas, el usuario puede optar por abandonar un sitio web en lugar de esperar a que cargue una película voluminosa.
  2. Los motores de búsqueda no indizan las animaciones Flash. Si nuestro contenido está dentro de la película, Google por ejemplo no podrá acceder a él.
  3. Cuestiones de usabilidad: para los visualmente impedidos, una película Flash como interfaz puede ser una pesadilla. En Flash MX hay nuevas opciones de accesibilidad.
  4. Mayor tiempo de desarrollo. En general, es más costoso hacer una película Flash que una página HTML. Y es más costoso modificar una película Flash que una página o una plantilla HTML.

    Lo que nadie puede obviar es que una gran mayoría de usuarios navegan con browsers suficientemente avanzados, y, según Macromedia, una inmensa mayoría de ellos tiene instalado el plugin necesario para ver contenido Flash. Si podemos y queremos crear contenidos ricos para este grupo, entonces Flash no tiene rival en cuanto a su calidad ni su nivel de aceptación.

    La realidad es que, hoy día, hay cosas que solamente se pueden hacer con Flash. Aún más, el público se está acostumbrando tanto a ver este tipo de animaciones, que sitios web diseñados como apoyo a una película, una campaña publicitaria o una empresa tecnológica casi están ya obligados a hacer algo que impresione. Y con Flash es mucho más sencillo hacerlo. Si además de que impresione podemos hacer que sea útil, mejor que mejor ¿verdad?

¿Por qué XML?

XML significa eXtensible Markup Language. Es decir, lenguaje de marcado extensible. Es un lenguaje abierto, creado por el W3C y libre para ser utilizado por todo el mundo de forma gratuita. Desde su aparición, su penetración en todos los campos, plataformas y tecnologías ha sido imparable. ¿Por qué? Por que és útil, es sencillo, es versátil y lo más importante, es compatible con todo. Así de sencillo.

XML se utiliza simplemente para guardar datos. Cualquier tipo de datos, prácticamente. Podemos representar con XML desde un mensaje de correo electrónico hasta una base de datos completa, pasando por una imagen, fórmulas matemáticas, un capítulo de un libro, una partitura musical... ¡todo!

Y XML se pensó para ser utilizado por personas y por máquinas. Como son archivos de texto simple, el ser humano puede leerlo con sólo abrirlo en cualquier editor de texto, y cualquier programa puede cargarlo, entenderlo y actuar con él.

Más adelante veremos cómo se utiliza XML. De momento, basta comprender que XML es el formato preferido hoy en día para intercambiar datos entre aplicaciones, o entre aplicaciones y personas, o entre empresas. Mejor utilizar un formato que todo el mundo conoce, a utilizar formatos propietarios que necesiten luego conversiones, etc. ¿verdad? Es como el Esperanto, que intentaron crear como lenguaje universal entre seres humanos. Pero XML sí ha tenido éxito. Es el lenguaje de moda para representar datos. Tan de moda, que Flash puede leer XML. Y eso es una buena noticia, porque ya tenemos una manera de añadir contenidos a una película Flash una vez terminada, exportada y publicada.



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